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Crecimiento económico y Sostenibilidad

Confieso que comparto muchas de las ideas de algunos ecologismos radicales, en concreto de la economía ecológica y del decrecimiento. Una de las frases preferidas de los autores decrecentistas y otros ecologistas es: “es imposible crecer indefinidamente en un planeta finito” (por ejemplo aquí o aquí). Esto es falso.

No voy a escribir ningún argumento tecno-optimista para demostrar, a mi parecer, que la frase anterior es falsa. Esos argumentos los podéis encontrar resumidos en esta entrada de un blog que sigo con interés. Aunque parezca mentira, mi argumento podría considerarse un argumento ecologista (por lo menos de economía ecológica). Defino crecimiento económico para poder seguir con el razonamiento: existe crecimiento económico cuando el PIB de un año dado es mayor al año anterior. No entro a debatir lo bueno o malo que es el PIB como indicador (no es mi objetivo en esta entrada, además I. B. ya ha escrito sobre esto), pero sí me interesa resaltar que el PIB se mide en unidades monetarias, es decir, euros, dólares, yenes, pesos dominicanos, o cualquier otra moneda.

Los euros tienen la discapacidad de no poder decirnos nada sobre el impacto ambiental. Un PIB de 1.000 o de 1.000.000 de euros no me dice nada del consumo de agua, de la explotación de pesquerías, de las hectáreas ocupadas, de las emisiones de CO2, de las emisiones de SO2, de la explotación de los bosques, de la biodiversidad del planeta, etc. Para saber si el ciclo hidrológico se está desequilibrando tenemos que utilizar unidades de medida adecuadas para ello, en este caso litros de agua puede ser una buena medida, pero nunca los euros que miden el PIB. Para saber si el ciclo de carbono se está desequilibrando, tendremos que utilizar unidades de volumen o masa de carbono que se está emitiendo y absorbiendo en el planeta, pero nunca los euros que miden el PIB. Y así sucesivamente.

Esto significa que teóricamente sería posible tener un crecimiento económico sostenido y sostenible. El PIB podría crecer indefinidamente manteniéndose la biodiversidad (o incluso aumentándose), las hectáreas ocupadas para vivienda, carreteras, agricultura y otros usos, las emisiones de nitratos, CFC, etc. (o incluso reduciéndose esos aspectos) Siendo esto posible, la pregunta que me planteo es: ¿el crecimiento económico actual está teniendo impacto en el medio ambiente, y por tanto no es sostenible que se extienda indefinidamente? Para eso podemos comparar[1] el crecimiento económico con variables que sí son capaces de indicarnos si hay – o no – impacto ambiental. Por ejemplo, puedo comparar el crecimiento económico con las emisiones de CO2.

PIByemisionesI

Gráfico 1. PIB y emisiones de CO2 en el mundo. Elaboración propia a partir de datos del Banco Mundial. Haz click en la imagen para verla mejor.

En gris se representan las kilotoneladas equivalentes de CO2 emitidas por el mundo para cada año. En color amarillo se representa el PIB (GDP en sus siglas en inglés) mundial en Paridad de Poder Adquisitivo (PPP en sus siglas en inglés) en dólares constantes de 2005 para cada año.

Si alguien cree que tengo intención de engañar con las escalas de los anteriores ejes (¡los puso el Excel!… y yo los dejé… :)), le dejo esta otra gráfica que relaciona el crecimiento de las emisiones con el crecimiento del PIB.

PIByemisionesII

Gráfico 2. Crecimiento del PIB y las emisiones de CO2 en el mundo. Elaboración propia a partir de datos del Banco Mundial. Haz click en la imagen para verla mejor.

En general se puede concluir que el crecimiento económico ha ido parejo al crecimiento en las emisiones – con ciertas excepciones en 1981, 1982, 1983, 1992, 1999. También se puede observar que el crecimiento económico es mayor que el crecimiento de las emisiones, es decir, que hay un desacople relativo como les gusta decir a los investigadores. El desacople relativo es una buena noticia pero insuficiente. El caso es que el planeta lo que necesita es que disminuyan las emisiones de CO2 absolutamente, no que aumenten menos que lo que aumenta el PIB.

Se puede hacer este ejercicio con muchas otras variables. Cada una de estas relaciones pueden decirme si el crecimiento económico está siendo sostenible con ese aspecto ambiental. Pudiera ser que el crecimiento económico actual fuera respetuoso con las emisiones de SO2, pero aumentara las emisiones de CO2 y la deforestación, a la vez que mantiene la biodiversidad. La siguiente gráfica muestra mejoras en las emisiones de óxidos de azufre y de nitrógeno habiendo crecimiento económico.

PIByemisionesOCDE

Gráfico 3. PIB y emisiones de óxidos de azufre, de nitrógeno y gases de efecto invernadero. Fuente OCDE. Haz click en la imagen para verla mejor.

De esta manera se puede decir que hay aspectos que han mejorado a la par que el crecimiento económico[2] pero también hay aspectos que han empeorado. Los aspectos que han empeorado – y siguen empeorando – son tan determinantes que podemos concluir que el crecimiento económico actual es insostenible. No es mi intención hacer un estudio exhaustivo de todas las variables para llegar a esa conclusión, pero puedo decir que organizaciones oficialistas coinciden con esta apreciación

OCDE

“Necesitamos el crecimiento verde porque los riesgos para el desarrollo van en aumento a medida que el crecimiento continúa erosionando el capital natural. Si tal situación no se controla esto significaría una mayor escasez de agua, un creciente estrangulamiento de los recursos, una mayor contaminación, cambio climático y una pérdida irreversible de la biodiversidad”

PNUMA

“La mayoría de las estrategias de desarrollo y crecimiento económico promueven una rápida acumulación de capital físico, financiero y humano, a costa de un agotamiento y una degradación excesivos del capital natural, del cual forman parte nuestros recursos naturales y ecosistemas. Al agotarse las reservas mundiales de riqueza natural, a menudo de forma irreversible, este patrón de desarrollo y crecimiento ha afectado negativamente al bienestar de las generaciones actuales, planteando enormes riesgos y desafíos a las generaciones futuras. Las recientes crisis múltiples son sintomáticas de este modelo.”

Personalmente ni la economía verde del PNUMA ni el crecimiento verde de la OCDE me convencen mucho. Mi opinión personal es que es necesario salir de la mitología del crecimiento económico, como ya expuse en otra entrada, y empezar a valorar otros aspectos de la vida en sus unidades de medida apropiadas. Si lo que realmente nos importa es la satisfacción de necesidades y la sostenibilidad, entonces tendremos que tener en cuenta indicadores de satisfacción de necesidades y de sostenibilidad, además de monetarios, que también son importantes. En esto último también está de acuerdo la OCDE[3], que pretende tener en cuenta más indicadores para medir el progreso yendo más allá del PIB. Por último, puede que la realidad acabe mostrando que sí se cumple la curva de Kuznets ambiental (yo lo dudo bastante), y que el crecimiento económico sea compatible con la sostenibilidad, así que no nos enroquemos en nuestra tribu ecologista.


[1] Sin olvidar que correlación no significa causalidad

[2] Si esta gráfica ha herido en el corazón a algún decrecentista, lo siento de verdad. Pero la realidad es la que es. La tribu catastrofista es igual de horrible que la tribu tecno-optimista.

[3] We have to […] redefine what we mean by progress and how we measure it. No digo que la OCDE y yo estemos de acuerdo totalmente. Estamos de acuerdo en que hay que cambiar muchas cosas del sistema actual, y que hay que tener en cuenta más indicadores.

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